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¿Quién fue el primer turista espacial de la historia?

Este martes, el multimillonario estadunidense Jeff Bezos se convirtió en un miembro más de la prestigiosa lista de turistas espaciales a lo largo de la historia, luego de viajar bajo la órbita terrestre a bordo del cohete New Shepard, construido por su empresa aeroespacial Blue Origin.

El fundador de Amazon estuvo acompañado por su hermano Mike Bezos, la expiloto Wally Funk, de 82 años, y el estudiante Oliver Daemen, de 18. Estos últimos se convirtieron respectivamente en la persona más longeva y la más joven en salir al espacio.

Hace una semana, el empresario Richard Branson, dueño del conglomerado Virgin Group, llegó al espacio a bordo de su cohete Unity 22, convirtiéndose así en el primer hombre que sale de la Tierra en una nave propia.

A pesar de que el turismo espacial ha dado mucho de qué hablar en los últimos años, no es un tema nuevo. Al menos una decena de viajes tripulados por multimillonarios entusiastas del cosmos han ocurrido en este siglo, consiguiendo un sueño que millones de personas han compartido desde tiempos inmemoriales.

El primer turista espacial de la historia

El primer turista espacial en la historia fue el empresario estadunidense Dennis Tito, quien el 28 de abril de 2001 viajó hacia la Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en inglés) a bordo de la misión rusa Soyuz TM-32. Tito duró ocho días orbitando el planeta, y pagó una cifra cercana a los 20 millones de dólares por la experiencia.

Dennis Tito tras descender del cohete, el 6 de mayo de 2001.

Al año siguiente, el sudafricano Mark Shuttleworth, fundador de la empresa de tecnología Canonical, salió de la Tierra a bordo de la misión rusa Soyuz TM-34. La primera turista espacial mujer es la iraní Anousheh Ansari, quien en 2006 realizara su expedición cósmica a bordo de la misión rusa Soyuz TMA-9.

El único turista que ha realizado dos viajes al espacio es el empresario húngaro-estadunidense Charles Simonyi, líder de la división de desarrollo de Office en Microsoft. Simonyi recorrió la órbita planetaria en 2007 y 2009, ambas a bordo de naves rusas.

Mark Shuttleworth, Anousheh Ansari y Charles Simonyi.

Un accidente que retrasó los viajes espaciales turísticos

En 2005, la empresa Virgin Galatic, propiedad de Richard Branson, fue fundada con la intención de ser la primera compañía en ofrecer travesías espaciales. En 2015 estaba programado su primer viaje, sin embargo, un accidente con una de las naves durante una prueba canceló las misiones.

La carrera por conquistar el mercado de los viajes espaciales se encuentra muy disputada, personajes como Elon Musk con SpaceX y los antes mencionados Richard Branson y Jeff Bezos han levantado la mano para ofrecer experiencias únicas a través del cosmos. No serán nada baratas, pero no cabe duda que entusiasma el hecho de ver una idea que parecía utópica, convertirse en realidad.

Guillermo Castillo

Periodista por la Universidad Autónoma de Querétaro.

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